Possiamo curare il cancro nelle tartarughe marine?

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A volte, agli oncologi veterinari capita di curare pazienti inusuali. Questo ha una corazza, è verde e trascorre la maggior parte della sua vita sott'acqua: è la tartaruga marina Chelonia midas, appartenente alla famiglia delle Chelonidae. La fibropapillomatosi è un cancro frequente nelle tartarughe marine e spesso porta alla morte. A che punto è la ricerca per curare questi meravigliosi rettili?

Le tartarughe marine non se la passano molto bene al momento: quasi tutte le specie sono classificate come in via di estinzione e, neanche a dirlo, l'uomo è il principale responsabile. Questi rettili sono infatti minacciati da molte attività umane, tra cui il turismo e la pesca accidentale, la distruzione degli habitat e il cambiamento climatico. A peggiorare le cose, le tartarughe marine sono anche sensibili alla fibrillopapillomatosi, una condizione cancerosa caratterizzata da tumori epiteliali benigni, ma a lungo andare letali, che crescono intorno alle ascelle, ai genitali, al collo, agli occhi, alla bocca, impedendo la visione, l'alimentazione e il movimento. Per una volta, l'uomo ha poco o nulla a che fare con questo: la malattia è trasmessa da un virus simile all'herpes, anche se una varietà di fattori genetici e ambientali possono aumentare le possibilità di contagio. Gli scienziati stanno facendo del loro meglio per assicurare la sopravvivenza di questa e di altre specie vulnerabili.
Ecco i progressi più recenti nel campo.

Le tartarughe potrebbero non essere così diverse da noi!

Gli scienziati hanno notato che la fibropapillomatosi delle tartarughe marine somiglia da un punto di vista molecolare a un cancro umano della pelle. Il team di ricercatori ha rintracciato i geni che si attivano durante la genesi del tumore, scoprendo che sono gli stessi conservati anche negli esseri umani. Questo ha permesso di identificare possibili fattori di rischio ambientale condivisi tra le due specie, ad esempio la radiazione UV, ma anche le vulnerabilità terapeutiche dei tumori. Adottare lo stesso protocollo attualmente in uso per la cura del cancro umano potrebbe essere l'approccio ideale, come sembra suggerire una ricerca recente. Proprio come in alcuni tumori umani, la resezione chirurgica del tumore e il trattamento con il farmaco chemioterapico fluoruracile hanno ridotto la ricorrenza dal 60% al 18%.

E se la chemioterapia non basta…

L'elettrochemioterapia potrebbe essere la soluzione! Si tratta di un metodo ingegnoso, in cui il farmaco chemioterapico viene somministrato in combinazione con un breve impulso elettrico. Quando una cellula viene sottoposta a un campo elettrico temporaneo, la sua membrana subisce un riarrangiamento strutturale, con conseguente aumento della permeabilità cellulare. Questo consente anche a farmaci non permeanti di penetrare all'interno della cellula e, soprattutto, di iniettare il farmaco direttamente nel sito del tumore. L'elettrochemioterapia è stata utilizzata prevalentemente sui tumori umani, ma è diventata un approccio emergente anche nel trattamento del cancro veterinario. Lo scorso febbraio due giovani tartarughe marine di nome Percy e Daley sono state trattate in un Sea Turtle Hospital in Florida: i risultati sono stati promettenti, in quanto il tumore è diventato sempre più piccolo fino a scomparire, senza necessità di resezione chirurgica. Buona fortuna Percy e Daley!

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Uniti per la salvezza delle tartarughe marine

Le tartarughe marine sono in pericolo e, in parte, è colpa nostra. Tuttavia, siamo anche gli unici che possono salvarle. Prendendo in prestito qualcosa dalla medicina umana, in collaborazione con Vitares (www.vitares.org) e Evvivax (www.evvivax.com) scienziati, veterinari specializzati come il Dr. Joe Impellizeri di Veterinary Oncology Services, PLLC a New York (www.petcancerinformation.com) e il Dr. Kyle Donnelly (Università della Florida) nella foto sopra stanno facendo un ottimo lavoro: crediamo fortemente che un tale trasferimento di conoscenza sia la strategia vincente per affrontare il cancro. Ma se vogliamo davvero salvare le tartarughe marine, ciò non sarà sufficiente: bisognerà fare ancora di più per limitare le attività umane minacciose, preservare i loro habitat naturali e ridurre l'inquinamento degli oceani.

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Dr. Impellizeri è un diplomato nel 1994 alla Cornell University, College of Veterinary Medicine. Nel 1995, ha completato un piccolo tirocinio di medicina e chirurgia animale presso la Colorado State University, prima di tornare sulla costa orientale per lavorare per 5 anni in piccola emergenza animale / cure primarie, seguito da una residenza in Oncologia medica. Il Dott. Impellizeri è diventato Diplomatico presso l'American College of Veterinary Internal Medicine, sottospecialista di Oncologia nel 2005. Nel 2011, il Dr. Impellizeri ha creato il Barrymore Center for Advanced Cancer Therapeutics con particolare attenzione all'immunoterapia e all'elettrogenetransfer. Può essere raggiunto attraverso il suo sito web www.petcancerinformation.com

 

 

 

 Fonte:
Duffy, D.J. et al. (2018). Sea turtle fibropapilloma tumors share genomic drivers and therapeutic vulnerabilities with human cancers. Commnications biology.

College of Veterinary Medicine. University of Florida (UF). UF veterinarians perform groundbreaking electrochemotherapy on two Florida sea turtles: https://goo.gl/wYzzoi

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